Caña de azúcar

La caña de azúcar.

El origen del azúcar.

Desde la antigüedad, el azúcar se extrae de la caña de azúcar. Los griegos y romanos   experimentaron este proceso originario de la India. Los chinos, conocían desde hace mucho tiempo, la técnica de extracción y refinado del azúcar de caña.

La caña de azúcar es una planta vivaz, una caña que puede alcanzar 3 metros de alto y que se cosecha una vez al año durante 5 años entre los meses de enero y febrero.
El cultivo de la caña de azúcar se ha desarrollado en Costa Rica desde la segunda mitad del siglo XIX cuando el capital era suficiente para importar, desde Inglaterra y los Estados Unidos, modernos molinos de azúcar hidráulicos.

El hombre o la máquina

Los trabajadores, negándose a trabajar en los campos cuando la caña es verde (la planta es muy cortante y muchas serpientes viven en los campos de caña), se ha utilizado la técnica de la quema que consiste en poner el fuego en campos antes de hacer la cosecha.
Pero el trabajo sigue siendo muy difícil y los protectores del medio ambiente luchan contra esta práctica. En los terrenos planos, que lo permiten, la utilización de los cosechadores se generalizó, principalmente en la región del Guanacaste y la costa pacífica.
Sin embargo, todavía quedan muchos lugares donde la cosecha puede hacerse únicamente de forma manual, en condiciones de trabajo extremadamente difíciles.

Sector agrícola de gran importancia

Se estima que cerca de 50000 hectáreas están plantadas. La encontramos en todo el país.
50% de la producción de azúcar proviene de Guanacaste; también encontramos otras regiones productoras el Valle Central, el Pacífico Central, la región Brunca y el Caribe. Hay 16 fábricas en actividad que extraen el azúcar de la caña de 7000 agricultores.
Cada año la cosecha produce 8.000.000 de sacos de 50 kilos de azúcar, cuyos 40%, son para la exportación. El 60% restante son para el consumo local y a la elaboración de la reserva estratégica.

El trapiche o molino de azúcar tradicional.

Después de cortar la caña, esta debe ser triturada en las siguientes 24 horas para no perder el contenido de azúcar. El jugo de caña es extraído una vez pasado por los engranajes. Este jugo se calienta en una sucesión de pailas, que son una especie de grandes ollas metálicas que se calientan por los residuos de la caña seca. El jugo pasa de paila en paila y progresivamente se libra de impurezas. Entre más y más concentrada de azúcar y cada vez más espesa, es calentada a alta temperatura para ser cristalizada y posteriormente enfriada para separar la miel del azúcar donde toda humedad debe ser eliminada al máximo.
La « miel » es trabajada para dar dulces llamados “melcocha” y “sobado” mientras que el azúcar se vierte en moldes de madera en forma de cono o de tapones perforados. Se obtiene el azúcar moreno tradicional, la « tapa de dulce » utilizada para las bebidas.
Este azúcar moreno es ideal por sus ptopiedades nutricionales y para la salud…,  lamentablemente las personas prefieren con frecuencia el azúcar blanco refinado. En las primeras extracciones del jugo de caña se obtiene también la melaza que sirve de base para la fabricación del ron …pero esa es otra historia! Del tradicional guaro cacique a los mejores rones del mundo, no se puede hablar de América Central sin mencionar el ron.
Encontrarán fácilmente en las licorerías « ventas de alcohol » el Cacique o guaro, principal bebida alcohólica vendida y fabricada por la licorería nacional.

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